Saturday, September 11, 2010

upside-down/boca abajo

(Traducción al español a continuación)

Someday, after mastering the winds, the waves, the tides and gravity, we shall harness for God the energies of love, and then, for a second time in the history of the world, man will have discovered fire.

~ Pierre Teilhard de Chardin, S.J.

As the cancer spreads to his bones, he sees them standing on his front lawn most nights.  They are soldiers ~ American soldiers ~ and he tells me: "They came for my brother, too, when he was getting close."  The visions are not distressing for him because he considers them a normal part of living: "I'm a Pueblo Indian, you know."   He's also an Army veteran who was a prisoner of war for 42 months.  He survived the Bataan Death March, only to be herded onto one of the infamous "hell ships." During the crossing to Japan, he was packed into an unventilated ship's hold with hundreds of other prisoners, so tightly that no one could lie down. The stench of urine, feces, and vomit was overpowering, and the only water came from a dirty bucket. Many prisoners perished from disease and starvation, but he survived, only to be forced into slave labor in a coal mine. He was also subjected to medical experimentation that would have made the Nazis proud. To this day, he has nightmares and refuses to eat rice or buy a Japanese car. Who am I to challenge this? I just listen and try to get my brain around the sort of cruelty he tells me about.

It's the same sort of feeling I get when I try to imagine the cruelty of the atomic bombs that were dropped on Hiroshima and Nagasaki in August 1945, incinerating hundreds of thousands of people.  As I write this, I am wearing a pendant of ginkgo wood, cut from a tree that was charred, but survived, the atomic bombing of Hiroshima. It is a tangible reminder of the atrocity of the atomic bombings, but also of resiliency, that stubborn drive in humanity and in nature to overcome seemingly insurmountable obstacles. 

J. Robert Oppenheimer was the physicist who led the Manhattan Project which created the first atomic weapon. It was tested in the New Mexico desert on July 16, 1945. Years later, Oppenheimer said that what came to his mind as he witnessed the test explosion were these words from the sacred Hindu text The Bhagavad GitaI am become Death, the shatterer of worlds.

Oppenheimer summed up the reaction of many who witnessed the test that summer morning: "We knew the world would not be the same. . . "

It's sometimes called The Blue Marble photo, that striking picture of our planet taken by the Apollo 17 astronauts in late 1972.  It was the first clear image of a fully illuminated Earth, and it, too, changed the world, allowing us to savor the beauty, fragility and isolation of our home planet, along with our interconnectedness ~ it's pretty hard to look at the Blue Marble photo without being overwhelmed by the reality that we truly are all in this together.  NASA speculates that the photo is the most widely distributed image in human history.  Without question, it was a remarkable gift to humanity.

It was also upside-down.  The original photo was taken with the South Pole at the top because of the orientation in which the astronauts were traveling at the time.  The image was rotated before it was distributed since we are so accustomed to seeing the North Pole at "the top." In reality, of course, the photo wasn't upside-down at all ~ notions of up and down or top and bottom don't have much meaning in space.  It's all about perception and what we're used to.

When I taught school, I had two world maps side by side in my classroom:  the traditional Mercator Projection and the Peters Projection, which depicts the true size of the continents much more accurately (South America and Africa are suddenly much more prominent).  Both projections have serious limitations, but encouraging students to examine them both often brought about a shift in perspective, a challenge to them to let go of  pre-conceived ideas.  I think if I were teaching today, I'd also have one of these, just to keep the conversations interesting . . .

"Everyone takes the limits of his (sic) own vision for the limits of the world," Schopenhauer said.  We all need to be reminded of that ~ and challenged about that ~ on a regular basis.


This is Mandy Patinkin's rendition of You've Got to be Carefully Taught, from the Rodgers and Hammerstein musical South Pacific.  It's a powerful lyric, even more so when you consider that it was written in 1949.  We've come so far, yet we continue to insanely repeat the patterns that diminish us. We demonized Japanese-Americans during World War II, interring them and stripping them of their civil rights; now we once again find ourselves living in an era marked by fear, this time with the prejudice and intolerance directed toward Muslims. We continue to see war as the solution to myriad problems, even though it doesn't take much of a reading of history to see that war only leads to more war.  We do not seem to learn from our mistakes or the atrocities we have caused or lived through.

The definition of insanity is doing the same thing over and over and expecting a different result. Or, as Einstein more eloquently put it: We can't solve problems by using the same kind of thinking we used when we created them.  Some would argue that it's impossible to think differently, that war will always be with us.  But when we gaze at the Blue Marble picture of our planet ~ our Mother Earth ~ we know in our guts and in our hearts that we must embrace a new way of thinking (and acting) lest we perish as victims of our own arsenals.  What is it that we need in order to change our way of thinking?

African tradition calls it Ubuntu:  The idea that my humanity is inextricably bound up in yours.  Gandhi called it Satyagraha:  Non-violent non-cooperation which has the power to win hearts and minds.  Martin Luther King, Jr. called it Soul Force:  Meeting physical force with firm, but non-violent, resistance.  And that radical, itinerant preacher by the name of Jesus:  he simply called it Love.


Gather out of star-dust,
And splinters of hail,
One handful of dream-dust,
Not for sale.
                         Langston Hughes

September 11, 2010
Remembering that the enemy is hatred and extremism, not Islam.
Praying for peace.

boca abajo

Algún día , cuando hayamos controlado los vientos, las olas, la marea y la gravedad , tendremos que dominar para Dios las energías del amor. Entonces, por segunda vez en la historia de la humanidad , el hombre habrá descubierto el fuego.

~ Pierre Teilhard de Chardin, S.J.

Mientras el cancer se extiende a sus huesos, los ve casi todas las noches, parados enfrente de la casa.  Son soldados ~ soldados estadounidenses ~ y me dice:  "Llegaron por mi hermano también cuando se le acercaba la muerte."  Las visiones no le molestan porque cree que son una parte normal de la vida:  "Soy indio, ya sabes."  También es veterano del ejército y fue prisionero de guerra por 42 meses.  Sobrevivió la Marcha de la Muerte de Batán, y luego lo metieron en uno de los infames "barcos del infierno." Durante la jornada a Japón, se encontraba con cientos de prisioneros en un barco sin ventilación, tan apretados que ninguno podía pararse.  El hedor a orina, mierda, y vómito era insufrible, y el unico agua se encontraba en una cubeta sucia.  Muchos de los prisioneros perecieron por la enfermedad y el hambre, pero él sobrevivió, y de ahí lo mandaron a trabajar de esclavo en una mina de carbón.  También fue víctima de unos experimentos médicos que hubieran enorgullecido a los Nazis.  Todavía tiene pesadillas y se niega a comer arroz o comprar un carro japonés.  ¿Quién soy yo para desafiarle acerca de esto?  Sólo le escucho y trato de comprender la clase de crueldad que me describe.

Es la misma sensación que tengo cuando trato de imaginar la crueldad de las bombas atómicas que fueron lanzadas a Hiroshima and Nagasaki en agosto de 1945, incinerando a cientos de miles de personas.  Mientras escribo esto, llevo un colgante de madera de ginkgo, cortado de un árbol que fue quemado, pero que sobrevivió, el bombardeo atómico de Hiroshima.  Es un recuerdo tangible de la atrocidad de los bombardeos atómicos, pero también de la resiliencia, ese instinto tenaz de la humanidad y la naturaleza para superar obstáculos aparentemente imposibles.

J. Robert Oppenheimer fue el físico que dirigió el Proyecto Manhattan que creó la primera bomba atómica.  La explotaron, de prueba, en el desierto de Nuevo México el 16 de julio, 1945.  Años después, dijo Oppenheimer que mientras observaba la explosión, le llegaron a la mente estas palabras del sagrado texto hindú, el Bhagavad Gita:  Me he convertido en la Muerte, el destructor de mundos.

Oppenheimer expresó la reacción de muchos de los que observaron la prueba aquella mañana de verano:  "Todos sabíamos que el mundo no volvería a ser igual . . . "


A veces se llama la foto de La Canica Azul, esa fotografía asombrosa de nuestro planeta, tomada por los astronautas de Apollo 17 a fines de 1972.  Fue la primera imagen clara de la Tierra totalmente iluminada, y ella también cambió el mundo, dándonos la oportunidad de saborear la hermosura, la fragilidad, y el aislamiento de nuestro planeta, junto con nuestra interconexión ~ es difícil ver la foto de La Canica Azul sin sentirse abrumada por la realidad de que todos estamos entrelazados.  NASA dice que es la imagen más distribuida en la historia humana.  Sin duda, fue un regalo extraordinario a la humanidad.

También estaba boca abajo.  La foto original fue tomada con el Polo Sur encima a causa de la orientación en que viajaban los astronautas. Giraron la imagen antes de distribuirla ya que estamos tan acostumbrados a ver el Polo Norte "encima."  En realidad, por supuesto, no estaba boca abajo ~ los conceptos de arriba/abajo o encima/debajo no tienen mucho sentido en el espacio.  Todo tiene que ver con la percepción y a qué estamos acostumbrados.

Cuando era maestra, tenía dos mapas mundiales en mi salón:  la proyección tradicional de Mercator, y la proyección Peters, que respresenta mejor el tamaño verdadero de los continentes (de repente Sudamérica y África se ven mucho más grandes).  Ambas proyecciones tienen serias limitaciones, pero animando a mis estudiantes a examinar ambos mapas causaba, muchas veces, un cambio de perspectiva, un reto para que cuestionaran sus ideas pre-concebidas.  Creo que si todavía daba clases, tendría uno de estos también, para que las conversaciones siguieran interesantes . . .

"Cada persona considera que los límites de su propia visión son los límites del mundo," dijo Schopenhauer.  Todos necesitamos que nos recuerden de eso  ~ y que nos desafíen acerca de eso ~ frecuentemente.                                                        
(letra en español a continuación)

You've got to be taught
Te tienen que enseñar

To hate and fear
A odiar y a temer

You've got to be taught
Te tienen que enseñar

From year to Year
Año tras año

It's got to be drummed
Debe ser aporreado

in your dear little ear
en tu querida orejita

You've got to be carefully taught
Te tienen que enseñar cuidadosamente

You've got to be taught
Te tienen que enseñar

To be afraid
A tener miedo

Of people whose eyes
de la gente cuyos ojos

are oddly made
están curiosamente construidos

And people whose skin
Y de la gente cuya piel

Is a different shade
es de otro color

You've got to be carefully taught
Te tienen que enseñar cuidadosamente

You've got to be taught
Te tienen que enseñar

Before it's too late
Antes que sea demasiado tarde

Before you are 6 or 7 or 8
Antes que cumplas los 6 o 7 o 8 

To hate all the people
a odiar a toda la gente 

your relatives hate
que odian tus parientes

You've got to be carefully taught
Te tienen que enseñar cuidadosamente

Ésta es la interpretación de Mandy Patinkin de Te Tienen que Enseñar Cuidadosamente, del musical South Pacific de Rodgers and Hammerstein.  Es una letra impresionante, aún más cuando se considera que fue escrita en 1949.  Hemos avanzado tanto, pero seguimos repitiendo patrones de conducta que nos disminuyen.  Demonizamos a los japoneses-americanos durante la Segunda Guerra Mundial, encarcelándolos y quitándoles sus derechos civiles; ahora nos encontramos una vez más en una época dominada por el miedo, esta vez con el perjuicio e intolerancia dirigidas hacia los musulmanes.  Seguimos creyendo que la guerra es la solución a muchos problemas, aun sabiendo de la historia que la guerra sólo nos trae más guerra.  Pareciera que no aprendemos de nuestros errores, ni de las atrocidades que hemos causado o sobrevivido.

La definición de la locura:  haciendo la misma cosa repetidamente y esperando un resultado diferente.  O, como lo expresó Einstein, con más elocuencia:  No podemos solucionar los problemas empleando la misma manera de pensar que usamos cuando los creamos. Algunas personas dirían que es imposible pensar de otra manera, que siempre tendremos la guerra con nosotros.  Pero cuando vemos la foto Canica Azul de nuestro planeta ~ nuestra Madre Tierra ~ sabemos en nuestras entrañas y en nuestros corazones que debemos adoptar una nueva manera de pensar (y actuar) o perecer como víctimas de nuestros propios arsenales.  ¿Qué es lo que necesitamos para poder cambiar nuestra manera de pensar?

La tradición africana lo llama Ubuntu:  La idea de que mi humanidad está necesariamente entrelazada con la tuya.  Gandhi lo llamó Satyagraha:  Negarse a cooperar con la injusticia sin violencia, algo que tiene el poder de convertir los corazones y las mentes.  Martin Luther King, Jr. lo llamó Fuerza de Alma: Respondiendo a la violencia con una firme resistencia no-violenta. Y ese predicador itinerante y maestro radical, un tal Jesucristo:  sencillamente lo llamó Amor.


Recoge del polvo de estrellas
Polvo de tierra
Polvo de nube
Polvo de tormenta
Y astillas de granizo
Un manojillo de polvo de sueños
Que no se vende
                           ~ Langston Hughes

el 11 de septiembre, 2010
Recordando que el enemigo es el odio y el extremismo, no el Islam.
Rezando por la paz.